NILSSON (B.)


NILSSON (B.)
NILSSON (B.)

NILSSON BIRGIT (1918- )

Représentante des grands sopranos wagnériens issus des pays nordiques, dont la tradition remonte à Ellen Gulbranson à travers Nanny Larsen-Todsen, Kirsten Flagstad ou Astrid Varnay, Birgit Nilsson a créé pour la seconde moitié du XXe siècle une référence à laquelle on mesure toute interprétation wagnérienne.

Née à Västra Karup en Suède, dans une famille de paysans, elle étudie le chant à Stockholm, pense se destiner au lied et au concert, puis commence une carrière de soprano à l’Opéra royal de Stockholm où elle débute en Agathe du Freischütz en 1946, sous la direction de Léo Blech. Suivent Lady Macbeth, avec Fritz Busch au pupitre, puis Sieglinde, la Brünnhilde de Siegfried , Senta, Venus, Léonore de Fidelio , Tosca, La Maréchale. Sa carrière devient internationale avec des apparitions à Glyndebourne en 1951 (Elettra d’Idoménée ) et surtout à Bayreuth en 1953 (Neuvième Symphonie de Beethoven) et 1954 (Elsa). Elle affine son répertoire wagnérien à Vienne dès 1953 et à Munich, où elle chante les trois Brünnhilde pour la première fois en 1955, ainsi que Salomé, avant de revenir définitivement à Bayreuth en 1957: elle y sera quatorze ans durant l’Isolde et la Brünnhilde de Wolfgang et, surtout, de Wieland Wagner. Elle est alors définitivement consacrée comme le soprano wagnérien de son époque. Mais ses apparitions sur les grandes scènes internationales lui offrent aussi l’occasion de briller tant dans le répertoire des «lyrico-spintos» italiens (Amelia, Aïda, Léonora de La Force du destin , Tosca) que dans le répertoire allemand où elle alterne Mozart (Donna Anna) et Weber (Rezia, Agathe) avec les grands rôles dramatiques (Léonore de Fidelio , Salomé, Elektra): cette diversité de répertoire est surtout l’occasion pour elle de conserver une grande souplesse à sa voix en lui faisant interpréter des rôles légers, dans la meilleure tradition des grands sopranos du début du XXe siècle (Leider, Lehmann...). On la voit ainsi incarner Turandot pour ses débuts à la Scala de Milan (1958), Isolde pour New York (1959), mais aussi Pénélope de Liebermann, et Hindemith. En France, elle apparaît à l’Opéra de Paris pour chanter Isolde (1966), Turandot (1968) et Elektra (1974-1976) et aux Chorégies d’Orange pour être un soir Isolde (1973) et Brünnhilde de La Walkyrie (1975). Sa renommée trouve encore à se développer grâce au disque, qui conserve la trace de la quasi-totalité de ses incarnations. Elle sera ainsi le premier soprano à enregistrer les trois rôles de Brünnhilde en studio, et à avoir gravé deux fois Isolde et Turandot, ou encore les deux rôles féminins de Tannhäuser. Sa musicalité est extrême, et son art des demi-teintes, des pianissimi, ou son utilisation savante du vibrato témoignent d’une techniques sans faille qui lui assure une longévité vocale étonnante: elle aborde sa dernière prise de rôle, la Teinturière de La Femme sans ombre de Strauss, en 1975, à cinquante-huit ans! Elle cessa de chanter en 1986, pour se consacrer à l’enseignement. Sa voix est immense, d’une force étonnante, d’une totale homogénéité de timbre sur tous les registres, et dotée d’un aigu percutant, facile et opulent qui a contribué à sa réputation de phénomène vocal. Le reproche d’une certaine froideur dans ses incarnations altières de princesses et de déesses a disparu avec le temps, devant l’augmentation de son expressivité dramatique comme de son raffinement vocal, qui se sont traduits par l’incarnation de personnages plus humains et plus fragiles.

Encyclopédie Universelle. 2012.

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